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愈简单,愈不容易错──善用奥坎剃刀,减压又省时

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Photo by Jason Yuen on Unsplash

 

比起复杂的解释,愈简单的解释往往愈接近真理,这就是逻辑与解决问题的经典原理「奥坎剃刀」(Occam’s Razor)的核心。与其浪费时间尝试证明复杂的理论,依变项最少的解释来做决策,你对自己的决定也会更有信心。

 

我们往往会直接想到过度复杂的解释。老公回家时间比较晚,你可能会想,他出车祸怎么办?儿子身高怎么比去年少一公分?你可能会想,孩子身体出问题?你的脚趾头在痛,你可能会觉得自己是不是得了骨癌?

 

这些最糟情况的确有可能是真的,但真实情况比较有可能的是,先生因为工作还走不开;你测量儿子身高时量错了;你的鞋子太紧了。

 

我们经常花很多时间想出很复杂的故事,来解释周围看到的一切。从路人的行为到物理现象,我们习惯假设自己只看到冰山一角,想像背后还有很多没看到的意义。这在艺术创作方面是好事,但复杂的事物就需要花力气来厘清、管理和理解。这时,奥坎剃刀就是很有用的工具,可以帮助我们避开不必要的复杂。

 

奥坎剃刀是以中世纪逻辑学家奥坎的威廉(William of Ockham)命名,他写道:「非必要时,不需要有多重选择」。因为简单的解释比较容易被反证、更容易理解,而且通常可能是正确的。奥坎剃刀并不是铁律,而是我们可以看状况选用的思维模型:如果其他条件都相当,两个竞争的模型都具有相同的解释力时,简单的解决方案通常就能满足我们的需求。

 

答案可能意想不到的简单

 

时间和资源都有限,没有奥坎剃刀原则做过滤器,我们会陷入死胡同,浪费大量时间、资源和精力。简单的美好,是因为简单可以非常强大。

 

美国洛杉矶占地十英亩的艾芬豪水库(Ivanhoe Reservoir)近六千万加仑的水都会加氯消毒。但是地下水中通常含有较高含量的溴化物,与氯混合、日晒之后,就会产生有毒致癌物。

 

为了避免污染民生用水,洛杉矶水电局必须想办法遮盖水面。在水库上方建造可以盖住十英亩范围的防水布,或是在水库上方盖大型的伸缩圆顶,这两者都不可行。后来,水电局的生物学家想到可以运用机场防止鸟类聚集在跑道附近的浮球。不需施工也不用维护,每颗球成本只要0.4美元。于是,三百万颗可以偏转紫外线的黑球被安置在艾芬豪和其他洛杉矶水库,对于潜在的严重问题,这就是简单的解决方案。

 

另一个例子也攸关人命。1989年,孟加拉虎在印度恒河三角洲地区杀害了约六十名村民。没有武器可以对付老虎,就连在假人身上缠绕通电的电线,也徒劳无功。加尔各答科学俱乐部的一名学生发现,老虎只有在认为自己没被看见时才会攻击,他想起某些蝴蝶、甲虫和毛毛虫身上的花纹,看起来就像大眼睛,可以让掠食者误以为猎物也在看自己。他想到的解决方案:让大家戴在后脑勺的人脸面具。惊人的是,接下来三年,有戴面具的人都没有被老虎袭击,在那段期间被老虎杀死的人,都是拒绝戴面具,或是刚好在工作时摘下了面具。

 

奥坎剃刀可以对抗虑病症

 

奥坎剃刀原则在医疗领域也可以发挥强大作用。假设病人有类似流感的症状。他比较可能是得流感,还是感染了伊波拉病毒?我们知道,一般而言流感的可能性远比伊波拉病毒大。因此,当医生遇到看起来像得流感的病人,最简单的解释最有可能是对的解释。把病人诊断为伊波拉患者,代表要通报疾管局,如果病人只是得流感,这会是代价高昂且会引发恐慌的错误。因此,医学生都会被教导:「听到蹄声时,请先想到马,而不是斑马。」

 

对病人来说,奥坎剃刀原则也可以协助对抗虑病症,判断自己的症状时,也要考量平时的健康状况。当我们知道最简单的解释最可能成立,就可以避免不必要的恐慌和压力。

 

►本文摘录自《思考的框架:席卷华尔街的思维锻炼:减少盲点与认知偏误, 把经验提炼成智慧

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